Las Vegas Aces and Seattle Storm players greet each other on the court before the first half of ...

Jalan Aces menuju WNBA Championship akhirnya selesai

Sudah hampir lima bulan, 46 pertandingan reguler dan pascamusim dan sekitar 1.850 menit bermain basket, tetapi musim Aces akhirnya berakhir.

Mereka adalah juara untuk pertama kalinya dalam 26 tahun sejarah mereka. Mereka adalah liga utama pertama Las Vegas, tim pemenang gelar. Ini mungkin menjadi dasar dari sesuatu yang lebih besar. Namun, untuk saat ini, mereka puas untuk menghargai pencapaian mereka.

“Tahun ini, di sini,” kata MVP WNBA 2022 A’ja Wilson setelah memenangkan kejuaraan, “adalah sesuatu yang tidak akan pernah saya lupakan.”

Musim reguler

Jika ada penyesuaian agar sesuai dengan gaya pelatih tahun pertama Becky Hammon, Aces tidak menunjukkannya. Awal musim 13-2 mengukuhkan tim sebagai salah satu pesaing teratas liga.

“(Hammon) memulai dari awal, memastikan dia tidak akan bersikap mudah pada kami,” kata point guard Chelsea Gray. “Hanya memastikan bahwa kita siap ketika saatnya tiba.”

Guard tahun kelima Kelsey Plum dan sayap tahun keempat Jackie Young adalah bintang awal untuk Aces. Plum sangat cocok untuk serangan berorientasi perimeter Hammon, bebas untuk meluncurkan 3 detik kapan pun terbuka. Young juga menunjukkan peningkatan tembakan 3 angkanya. Dia memiliki 19 poin atau lebih dalam tujuh dari delapan pertandingan pertama.

Wilson juga bersinar, mengumumkan dirinya sebagai kandidat MVP dengan penampilan 35 poin melawan Los Angeles Sparks 11 Juni.

Awal tidak berkelanjutan. Pada tanggal 21 Juni, juara bertahan Chicago Sky menundukkan Aces dengan mengatasi defisit 28 poin untuk kemenangan 104-95, comeback terbesar dalam sejarah liga. Aces kehilangan empat dari enam pertandingan berikutnya.

Pertahanan adalah penyebab kegagalan Aces memasuki jeda All-Star, dan itu membuat mereka kehilangan beberapa kejayaan pribadi. Empat Aces – Plum, Young, Wilson dan forward Dearica Hamby – dimasukkan ke dalam All-Star Game 10 Juli bersama dengan Hammon, tetapi Gray tidak terpilih.

Aces membersihkan pertahanan mereka sedikit setelah jeda All-Star, tetapi itu tidak menyelesaikan semua masalah mereka.

Tidak ada yang kehilangan lebih banyak tembakan karena pertahanan Aces yang buruk selain Hamby. Penyerang All-Star berkembang pesat dalam transisi di awal musim, tetapi upayanya untuk mencetak gol turun drastis menjelang jeda All-Star.

Kurangnya sentuhannya bertepatan dengan kemerosotan tembakan 3 poin yang brutal. Hammon memindahkan Hamby ke bangku cadangan pada 7 Agustus dan mempromosikan center Kiah Stokes ke starting lineup.

Hamby menderita memar tulang lutut kanan satu pertandingan kemudian, tapi Stokes terbukti berharga untuk lineup awal yang sebelumnya terlalu kecil. Aces memperoleh momentum berharga dengan memenangkan empat pertandingan terakhir musim reguler.

Hammon terpilih sebagai WNBA Coach of the Year, Young terpilih sebagai WNBA Most Improved Player dan Wilson dinobatkan sebagai MVP dan Defensive Player of the Year. Wilson dan Plum juga berada di tim utama All-WNBA.

“Bermain dengan cara yang benar dan semua orang menang,” kata Hammon. “Dan ketika kami menang, segala sesuatu yang lain akan beres dengan sendirinya.”

Ronde pertama

Aces memasuki babak playoff sebagai unggulan No. Mereka menghadapi tim No. 8 Phoenix Mercury yang terkuras di babak pertama.

Phoenix mengalami musim yang sulit. Center All-Star Brittney Griner ditahan di Rusia dan tidak pernah bermain game. Guard tim utama All-WNBA Skylar Diggins-Smith meninggalkan tim seminggu sebelum musim berakhir. Lima kali peraih medali emas Olimpiade Diana Taurasi absen karena cedera, dan penandatanganan offseason berharga Tina Charles – pemimpin skor WNBA 2021 – meninggalkan tim di pertengahan musim untuk menandatangani kontrak dengan Seattle Storm.

Merkurius sama sekali tidak memiliki daya tembak untuk bersaing. Meskipun Game 1 buruk dari Wilson, Aces memenangkan Game 79-63 di belakang 22 poin Plum, kemudian melaju ke kemenangan 117-80 Game 2 untuk menyapu seri best-of-three.

Semifinal

Aces menghadapi lawan yang jauh lebih menantang di semifinal WNBA. Storm No. 4 adalah tim serba guna yang berorientasi pada pertahanan yang dipimpin oleh juara mencetak gol tahun 2022 Breanna Stewart.

Seattle mengejutkan Aces di Game 1, menang 76-73 setelah tamasya buruk lainnya dari Wilson. Pelatih Storm Noelle Quinn tampaknya memiliki jawaban untuk semua yang ingin dilakukan Aces secara ofensif. Aces menyamakan seri di Game 2 berkat 33 poin Wilson, menyiapkan Game 3 yang sangat penting.

Dalam salah satu pertandingan terbesar dalam sejarah WNBA, Aces dan Storm digabungkan untuk mencetak 14 poin di menit terakhir kuarter keempat. Sebuah lay-up yang mengejutkan oleh Young mengirim permainan ke perpanjangan waktu, di mana Aces menyerang Storm untuk kemenangan 110-98, meskipun mereka tertinggal empat poin dengan 11,2 detik tersisa di kuarter keempat.

“Kami mengeluarkannya dari lumpur,” kata Wilson.

Final

Aces memulai dengan jauh lebih baik di Final WNBA. Mereka menang 67-64 di Game 1 melawan Connecticut Sun No. 3, tim veteran tangguh yang dipimpin oleh MVP 2021 Jonquel Jones. Wilson memiliki 24 poin, pertahanan Young di sayap Sun DeWanna Bonner luar biasa dan Hamby memainkan menit-menit playoff yang paling berpengaruh setelah kembali dari cedera beberapa pertandingan sebelumnya.

Game 2 adalah semua Aces. Mereka menang dengan nyaman, 85-71, untuk memimpin 2-0 dalam seri best-of-five sebelum seri tersebut beralih ke Connecticut.

The Sun menyerang Aces di awal Game 3 untuk menghindari sapuan, tetapi Gray muncul di akhir Game 4 untuk mencegah potensi Game 5.

Performa 20 poinnya membawa Aces meraih kemenangan 78-71, dan membantu point guard veteran itu memenangkan Final MVP.

“Mereka semua telah melakukan perjalanan kecil mereka sendiri,” kata Hammon, “namun kita mendarat di sini di jalan yang sama dengan tujuan yang sama.”

Andy Yamashita

Las Vegas Review-Journal

Author: Zachary Ramirez