Bam Rodriguez mempertahankan gelar dengan kartu bawah Canelo Alvarez-Gennady Golovkin

RIVERSIDE, California — Robert Garcia bisa saja menghubungi Jesse “Bam” Rodriguez sore hari tanggal 30 Januari, tetapi tidak akan ada banyak alasan untuk panggilan telepon. Dia tahu Rodriguez akan menerima tawaran itu, kekerabatan antara petinju dan pelatih dipadatkan melalui keringat beberapa tahun di dalam Akademi Tinju Robert Garcia.

Sebuah percakapan akan menjadi sia-sia.

Jadi Garcia memberi tahu perwakilan Matchroom Boxing bahwa Rodriguez memang akan melawan mantan juara kelas terbang super Carlos Cuadras enam hari kemudian untuk memperebutkan gelar kosong WBC seberat 115 pon, memberi tahu petinju kidal seberat 108 pon setelah fakta. Itu karena “dia adalah tipe anak kecil ketika bel berbunyi, dia berubah menjadi sesuatu yang sulit dihentikan,” kata Garcia, manajer terpercaya Rodriguez dan salah satu pelatih tinju terbaik.

Rodriguez (16-0, 11 KO) mengubah hari Sabtu itu dari prospek yang menjanjikan menjadi juara dunia tinju aktif termuda — dan, pada usia 22, berpotensi menjadi petinju hebat pound-for-pound berikutnya. Dia memberikan enam hari pemberitahuan kekalahan 12 ronde ke Cuadras, menyelesaikan pertahanan gelar pertamanya 25 Juni dengan penghentian delapan ronde brutal dari juara dua kali Srisaket Sor Rungvisai.

Kedua lawan lebih dari 10 tahun senior dan andalan Rodriguez di divisi barunya, masing-masing memiliki 45 dan 57 pertarungan profesional.

Kemenangan atas mantan juara telah mengungkapkan ketenangan, kekuatan, dan ketepatan Rodriguez sebelum waktunya. Semua prasyarat untuk kebesaran yang ia cita-citakan untuk dicapai.

Dia melawan mantan penantang gelar kelas terbang super Israel Gonzalez (27-4-1, 11 KO) pada Sabtu malam di T-Mobile Arena, dengan undercard pertarungan Canelo Alvarez- Gennady Golovkin di hadapan penonton terbesarnya hingga saat ini.

“Dia salah satu yang tercepat menurut saya untuk mendominasi divisi yang pernah saya lihat,” kata co-promotor Rodriguez, ketua Matchroom Eddie Hearn.

Mengambil kesempatan

Dominasi memungkiri sikap muda dan rendah hati ketika Rodriguez meninggalkan ring. Dia sederhana dan tidak berubah dengan sabuk kejuaraan yang dia kenakan di pinggangnya, tinggal di dalam sebuah apartemen sederhana di kampung halaman tercintanya di San Antonio, Texas, di mana dia masih membayar tiket untuk menonton Spurs.

Dia tabah saat berlatih, kadang-kadang memecah fokus untuk menyesap air dari kendi galon sebelum melanjutkan rutinitasnya. Ketika latihan berakhir, dia rileks dan mengayunkan senyum liciknya.

Rodriguez menggunakan Bam karena kependekan dari Bambino, seperti dalam Great Bambino — julukan yang diberikan kepadanya sebagai bayi oleh kakak laki-laki yang menyukai bisbol. Dia memiliki tiga, termasuk juara kelas terbang super WBA Joshua Franco, yang tertua dari tiga anak Jesse Rodriguez dan Maria Franco bersama-sama.

Potret saudara-saudaranya ditato di sepanjang bahu kiri Rodriguez dan bisep di atas salah satu dirinya. Wajah ayahnya duduk di dalam betis kanannya dan nama ibunya ditulis dengan kursif dan dikelilingi oleh bunga yang terukir di lengan kirinya. Chihuahua-nya, Penny, menempati bagian dalam lengan kanannya, memastikan sistem pendukungnya menemaninya ke mana pun dia pergi.

“Dia setia,” kata ayahnya, penggemar tinju seumur hidup. “Orang-orang yang dia sayangi, dia akan menjaga 100 persen. Dia akan masuk semua.”

Rodriguez awalnya tidak mewarisi hasrat ayahnya untuk bertinju. Itu bukan milik Franco, yang akan menonton perkelahian dengan ayahnya sementara adik bungsunya bermain skateboard. Rodriguez juga menikmati sekolah dan bermain bisbol seperti namanya, mencoba sepak bola juga terlepas dari perawakannya.

Anak-anak di liga peewee-nya dijamin bermain antara 10 dan 15 bidikan selama pertandingan, tetapi Rodriguez tidak akan bermain sampai kuarter keempat — biasanya saat pertandingan diputuskan.

“Berusaha sekuat tenaga,” kata ayahnya. “Dia ingin membuktikan orang salah,” dan dengan demikian dia akan kembali ke setiap latihan berikutnya tanpa berpikir untuk berhenti.

Selama musim terakhir sepak bola Rodriguez, Rodriguez yang lebih tua mulai membawa Franco ke Klub Tinju San Fernando untuk berlatih. Rodriguez yang lebih muda berusia 9 tahun ketika dia mulai ikut serta, menonton selama dua minggu sementara saudara laki-lakinya yang berusia 14 tahun belajar bertinju.

“Sebagai adik laki-laki, tentu saja Anda menghormati kakak laki-laki Anda, jadi saya seperti ‘Maksud saya, saya akan mencobanya sendiri,’” kenang Rodriguez.

Pada usia 10 tahun, dia bertarung sebagai seorang amatir. Pada usia 12, membayangkan gelar dunia pertamanya dan shadowboxing dengan juara dunia empat kelas Nonito Donaire selama latihan promosi publik.

Garcia melakukan latihan dan mengingat keberanian yang ditunjukkan Rodriguez. Donaire memberi tahu Garcia untuk “mengawasi” Rodriguez.

Rodriguez menulis “Aku akan menjadi juara dunia suatu hari nanti” dalam sebuah surat kepada ibunya tertanggal 8 Juli 2012. Itu masih tergantung di dinding kamar tidurnya di dalam rumah masa kecilnya, ramalannya terpenuhi dengan kemenangannya atas Cuadras.

Mimpi menjadi kenyataan

Kembali pada tahun 2012, @210bam memiliki visi pic.twitter.com/ljsARez3Ps

— Matchroom Boxing (@MatchroomBoxing) 18 Februari 2022

Rodriguez begitu teguh dalam komitmennya pada keahliannya sehingga dia mulai homeschooling di kelas tujuh sehingga dia bisa menghabiskan lebih banyak waktu di sekolah sains manis. Rodriguez dan Franco akan berkeliling negara dengan ayah mereka, carpooling ke acara amatir dengan amatir lokal lainnya dan keluarga mereka.

Terkadang, orang tua Rodriguez secara strategis akan berhenti membayar tagihan tertentu sehingga mereka dapat mendanai karier tinju putra mereka yang sedang berkembang.

Mungkin mereka akan kembali dari turnamen dan listrik mereka tidak akan berfungsi. Atau air mereka tidak akan mengalir. Anak-anak lelaki itu tidak pernah mengharapkan hadiah ulang tahun atau hadiah Natal karena mereka tahu bahwa uang mendanai perjuangan mereka.

“Ibunya dan saya seperti ‘Apa pun yang diperlukan,'” kata ayah Rodriguez, mengungkapkan tiga kendaraan mereka disita dan bahwa rumah mereka dua kali diambil alih.

“Bahkan orang tuanya pun seperti itu. ‘Kalian akan gila. Pertama-tama, Anda kehilangan pekerjaan karena membawa mereka ke turnamen. Kedua, Anda tidak membayar tagihan. Bagaimana jika sesuatu tidak pernah keluar dari situ?’

“Saya akan memberi tahu mereka ‘Mungkin sesuatu tidak pernah keluar darinya, tetapi kita tidak akan tahu kecuali kita melakukannya.’”

Mengejar kebesaran

Rodriguez mengatakan dia mendapatkan kepercayaan luar biasa dari orang tuanya, dan dia menghargai pengorbanan mereka dengan melenggang melalui sirkuit amatir. Dia secara teratur melumpuhkan lawan meskipun menggunakan pelindung kepala, sarung tangan yang lebih besar dan putaran yang lebih pendek.

Gerak kaki, kecepatan, dan kekuatannya benar-benar luar biasa.

Rodriguez memberanikan diri pada tahun 2013 ke sebuah turnamen di Oxnard, California, di mana gym Garcia dulu dan di mana Rodriguez akan membongkar petarung lain dari kandangnya.

“Dia hanya akan memukuli orang-orang,” kata putra Garcia, Pita, asisten pelatih Rodriguez. “Dia tidak pergi ke perkelahian amatir dengan jenis ‘Oke, biarkan aku merasakan orang ini keluar.’ Itu langsung saja, ‘Aku akan menyakitimu dan tidak ada yang bisa kamu lakukan untuk itu.’”

Garcia ingat Rodriguez tetapi tertarik untuk merayu sesama penduduk asli San Antonio, Hector Tanajara Jr., yang juga dia tonton sebagai seorang amatir. Tanajara merujuk Garcia ke Franco — dan dengan demikian Rodriguez, yang dia mulai latih pada tahun 2015.

Rodriguez akan melakukan perjalanan dari San Antonio ke California Selatan, menghabiskan berminggu-minggu dalam isolasi dan menyempurnakan gayanya dengan Garcia.

Dia berputar di sekitar ring, menyerang dari berbagai sudut untuk melemparkan pukulan yang tidak bisa dilihat atau dihentikan lawan. Dia berporos ke pukulannya dan menjauh dari pukulan di sekitarnya, juara dunia kelas tiga ala Vasiliy Lomachenko, yang gayanya dia pelajari saat dia berkembang.

“Saya suka petarung dengan gerak kaki,” kata Garcia, “dan itulah hal utama yang membuat saya tertarik. Gerak kakinya, sudut-sudutnya yang indah, pivot-nya yang indah. … Sekarang dia berada pada titik di mana dia melakukan semua itu dengan sangat sempurna. Dia tidak khawatir. Dia tidak takut pada apapun.”

Rodriguez sangat canggih pada usia 15 tahun sehingga Garcia dengan main-main menyarankan agar dia menjadi profesional, sesuatu yang akan dia lakukan pada tahun 2016 setelah merebut sepasang kejuaraan amatir nasional. Dia menandatangani kesepakatan manajerial dengan Garcia dan pakta promosi dengan Teiken Promotions, memulai debutnya pada tahun 2017 dan memicu kenaikan pesatnya.

Semua undangan untuk melawan Cuadras lakukan adalah mempercepat yang tak terelakkan.

“Secara mental, saya selalu berpikir bahwa saya bisa bertahan dengan juara dunia di 115, 112 atau apa pun,” kata Rodriguez, awalnya memesan malam itu untuk bertarung di undercard. “Pada saat itu, saya tahu saya ditakdirkan untuk berada di sana. Itulah yang saya kerjakan sepanjang hidup saya. Saya tidak bisa melipat di bawah cahaya terang.”

Lampu bahkan lebih terang sekarang karena Matchroom ikut mempromosikan Rodriguez, yang menandatangani kontrak dengan perusahaan setelah kemenangannya di Phoenix atas Cuadras. Itu menggelar pertahanan gelarnya melawan Sor Rungvisai di San Antonio — di mana Hearn berencana untuk memaksimalkan profil Rodriguez — dan memastikan dia bertarung hari Sabtu di salah satu kartu paling penting tahun ini.

Pertarungan melawan legenda 115-pon Roman Gonzalez dan Juan Francisco Estrada pasti membayangi selama Rodriguez terus menang.

“Saya akan mendukung Jesse Rodriguez untuk mengalahkan orang-orang itu sekarang,” kata Hearn. “Semuanya baik-baik saja pada hari Sabtu, dia akan pergi lagi pada bulan Desember. Dan dia akan menjadi Fighter of the Year. Tidak diragukan lagi.”

Garcia menyarankan agar Rodriguez akhirnya bisa berkampanye untuk gelar di enam divisi, suatu prestasi yang hanya dicapai oleh Oscar De La Hoya dan Manny Pacquiao. Garcia telah membimbing lebih dari selusin petarung meraih gelar juara dunia. Potret berbingkai mereka berbaris di dinding di dalam gymnya.

Juara dunia tinju aktif termuda sedang melenturkan tubuhnya, sabuk melingkari bahu kanannya dan binar tak kenal takut di matanya yang lelah.

“Saya ingin menjadi salah satu petarung di mana mereka melihat ke belakang dan berkata ‘Kalian ingat Bam Rodriguez? Pria itu adalah MF yang buruk,’” kata Rodriguez.

“Ini adalah awal dari karir saya. Ini baru permulaan.”

Hubungi Sam Gordon di [email protected] Ikuti @BySamGordon di Twitter.

Author: Zachary Ramirez